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Presente y futuro de los alimentos funcionales

1 agosto, 2013
1 agosto, 2013 by MGEA in Blog, Opinión with 0 Comments

Presente y futuro de los alimentos funcionales

Manuela Juárez, Profesora de Investigación Instituto de Investigación en Ciencias de la Alimentación (CSIC-UAM) y Miembro del Claustro del Máster en Gestión de Empresas Agroalimentarias (MGEA)

Desde hace años se dispone de evidencias científicas sobre la relación entre la alimentación y la salud, particularmente en enfermedades cardiovasculares, algunos tipos de cáncer y otras enfermedades degenerativas. Un análisis de los trabajos publicados en las revistas científicas -recogidas en las bases de datos internacionales- de los últimos años en el área de ciencia y tecnología de alimentos, revela el lugar destacado que ocupan los relativos a ingredientes de interés para la salud. Así se han identificado elementos minerales como el calcio que puede contribuir a un retraso en la osteoporosis, ácidos grasos poliinsaturados con potencial reducción del riesgo de enfermedades cardiovasculares, esteroles de plantas con posibilidad de inhibir la absorción de colesterol, péptidos con actividad antihipertensiva, componentes con actividad antioxidante y pre/probióticos para mejorar la flora intestinal, entre otros.

Los alimentos funcionales se definen como aquellos que además de satisfacer las necesidades nutricionales básicas, y manteniendo las características organolépticas, pueden proporcionan beneficios para la salud o la reducción del riesgo de sufrir  enfermedades.   La preocupación por la salud, el aumento de la esperanza de vida y el deseo de mejorar su calidad, así como la posibilidad de reducir los costes sanitarios figuran en el origen de estos alimentos.

En las sociedades industrializadas, donde una gran parte de la población tiene cubiertas las necesidades nutricionales mínimas, se demandan cada vez más este tipo de alimentos. Éstos se basan en ingredientes naturales con una función específica en el organismo, cuyo efecto beneficioso pueda conseguirse con la cantidad del alimento que se consume de forma habitual y además deben formar parte de una dieta equilibrada. Las múltiples posibilidades de elaboración de alimentos funcionales basadas en la incorporación a un alimento convencional de ingredientes con actividad biológica, en la eliminación de constituyentes no deseados o en la  modificación de otros, así como en el aumento de la concentración de un componente naturalmente presente con efectos beneficiosos para la salud, hace que la gama de productos comercializados actualmente haya aumentado de forma espectacular. A pesar de que los desarrollos en alimentos funcionales son relativamente recientes, en el conjunto de alimentos comercializados en nuestro país y en Europa se alcanzan cifras del 25 al 30%, con tendencia de aumento.

Los desarrollos tecnológicos en este campo han sido espectaculares y estos productos, que están irrumpiendo con fuerza en los mercados internacionales, serán probablemente la herramienta más importante de la Ciencia de la Nutrición en el futuro. Destacan de forma especial el número de desarrollos en el campo de los productos lácteos -probablemente por la facilidad de incorporación de ingredientes-, así como de pan, cereales y grasas  para extender. Los ingredientes más ampliamente utilizados en nuestro país son esteroles de plantas, ácidos grasos omega-3, minerales, vitaminas, péptidos bioactivos, pre y probioticos, fibra soluble y antioxidantes.

Desde el punto de vista de la comunicación al consumidor final, el Reglamento Europeo 924/2006, sobre declaraciones nutricionales y propiedades saludables de los alimentos, que ha entrado en vigor el mes de julio de 2007, constituye un avance importante en la regulación de la publicidad y etiquetado de estos alimentos, ya que establece las reglas que deben seguirse por parte de la industria alimentaria para poder indicar que un alimento contiene determinadas propiedades saludables. La ausencia de efectos adversos en las condiciones habituales de consumo han de garantizar la seguridad de los alimentos funcionales y la evaluación científica la eficacia de los mismos. En la aplicación del  Reglamento tiene un papel destacado la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA), mediante la evaluación de las bases científicas sobre las que se pretenden sustentar las Alegaciones de salud. Los estados miembros presentaron hasta enero de 2008 en torno a 44.000 Alegaciones. La EFSA,  consultada por la Comisión Europea, las agrupó en algo  más de 4.600. Algunas se retiraron, otras están aún en periodo de evaluación y hay pendientes de evaluar numerosos ingredientes botánicos. Se finalizó la evaluación de 2.760 solicitudes y se aprobaron  algo más de 220 Alegaciones, que se recogieron en el Reglamento 432/2012 de 16 mayo, con aplicación a partir del 14 de diciembre de 2012.

Se han informado positivamente Alegaciones de salud para distintos ingredientes tales como elementos minerales y vitaminas, ácidos grasos poliinsaturados, esteroles de plantas, polifenoles, fibra, polisacáridos y cultivos vivos del yogur entre otros, pero han quedado pendientes de aprobación Alegaciones sobre las que se dispone de una larga serie de evidencias científicas de su interés para la salud.

Por tanto, a pesar de todos los avances conseguidos en este campo, habrá que seguir investigando en los mecanismos moleculares de los efectos de la nutrición en la salud y aportar más evidencias científicas, sobre acciones específicas de interés para la salud de componentes e ingredientes de los alimentos, para poder cumplir las exigencias del Reglamento Europeo y superar las evaluaciones de la EFSA. Por otra parte, será interesante además en el futuro avanzar en el estudio de la interacción entre factores genéticos y nutrición, para poder diseñar una alimentación adaptando las necesidades nutricionales al genotipo de cada individuo.

Fuente: Agronegocios

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